Baloncesto en Tokio 2021: España - Estados Unidos, última frontera de Pau Gasol |  Juegos Olímpicos 2021
Pau Gasol contra Lillard durante el amistoso entre España y Estados Unidos en Las Vegas, el 18 de julio.
Pau Gasol contra Lillard durante el amistoso entre España y Estados Unidos en Las Vegas, el 18 de julio.

La larguísima carrera de Pau Gasol da para todo tipo de imágenes, las de su grito exultante al aire del Staples Center cuando ganó su segundo anillo ante los Celtics en 2010, las del salto inicial con su hermano Marc en el 2015. All Star o el del abrazo con todos los compañeros que corrieron al banquillo donde tuvo que presenciar, lesionado, la victoria ante Grecia en la final del Mundial de 2006. Ese 3 de septiembre pasó a la historia del baloncesto y el escenario fue el Saitama Super Arena. La encrucijada de la selección vuelve a la misma escena. En la madrugada del martes 3 de agosto, a las 6.40 am hora española, España se enfrenta en cuartos de final a Estados Unidos, el rival que siempre le privó del oro olímpico, su mayor desafío. Y el partido volverá a ser muy especial para ese Pau Gasol que no pudo disputar esa final de 2006, pero fue decisivo en la conquista de ese legendario oro. A sus 41 años está en el que puede ser el último partido de su carrera, por supuesto el último con la selección española. “Toda adversidad es al mismo tiempo una oportunidad, de lograr algo increíble y único que nunca hemos logrado en otros Juegos. Sería maravilloso tener éxito y estar nuevamente en la lucha por las medallas «, dice.

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España jugará contra Estados Unidos con esa doble carga emocional, la de derribar el muro que siempre le ha resistido en los Juegos y la de darle una victoria a Pau, que retrasaría aún más su carrera y les permitiría luchar por otra medalla olímpica. .

El mérito de la selección española es que supo poner en jaque a los grandes equipos que Estados Unidos reclutó entre la flor y nata de la NBA para evitar detonantes como el de Atenas en 2004. España fue la que más cerca estuvo de la victoria ante quintetos en los que se formaron estrellas de la NBA en su máximo esplendor como Kobe Bryant, LeBron James y Dwyane Wade en la final de Beijing 2008 (118-107) o nuevamente Kobe y LeBron, además de James Harden, Anthony Davis y Russell Westbrook en Londres 2012 (107-100). Allí se produjo la imagen de máximo respeto de las estrellas estadounidenses hacia un rival. Justo después de la final, todos se dirigieron al banquillo español para saludar a Pau Gasol. España volvió a perder en las semifinales de Río 2016 (82-76), en el partido con el marcador más igualado. Pero por juego, Estados Unidos dominó el juego más que en otras ocasiones.

La primera final que jugó España contra Estados Unidos fue en 1984. Eran otras épocas. La distancia entre el baloncesto estadounidense y el resto era abismal, a pesar de que el equipo estadounidense aún no contaba con los jugadores de la NBA y estaba integrado por los mejores universitarios. España celebró la medalla de plata de Los Ángeles como si fuera oro. Perdió la final 96-65 ante el equipo dirigido por Michael Jordan, que acababa de terminar su etapa en Carolina del Norte y, tras ser elegido número uno en la borrador, iba a comenzar su carrera con los Chicago Bulls.

Una de las imágenes más devastadoras en la carrera de Pau Gasol es aquella en la que se le ve de rodillas en la cancha de la OAKA en Atenas lamentándose tras perder ante uno de los equipos más vulnerables de Estados Unidos. El juego de la selección española había sido magnífico y ese fue el único partido que perdieron en esos Juegos, el primero para Pau, pero los envió al séptimo lugar. España ha ganado dos veces a Estados Unidos en partidos oficiales de competición. Uno fue en el Mundial de Cali de 1982, 109-99, y el otro en 2002, en Indianápolis, 81-75.

El equipo de Estados Unidos dirigido por Gregg Popovich en Tokio perdió el primer juego ante Francia 78-83. Fue la primera derrota del equipo estadounidense en unos Juegos de 2004. Pero tras el revés ante Francia, abrumaron a Irán 120-66 y a República Checa 119-84. Antes, en el último partido de preparación en Las Vegas, vencieron a España 83-76. Sus cinco titulares están compuestos por Lillard, Booker, Holiday, Kevin Durant y Adebayo, y entre los jugadores que vienen desde el banquillo se encuentran Middleton, Tatum, LaVine y Draymond Green. Sergio Scariolo destacó la competitividad que siempre ha demostrado España, también en el partido que perdió ante Eslovenia el domingo. “Siempre los hemos combatido, nos hemos levantado, siempre los hemos protegido. Ese es el objetivo y luego, cuando entras en el último cuarto, en los últimos cuatro o cinco minutos puede haber muchas variables ”, asegura el técnico. El partido no tiene medias tintas. Si gana, España volverá a estar en la lucha por las medallas, como en Río 2016 (bronce) y Londres 2012 y Pekín 2008 (plata); si pierde, será eliminado y el partido supondrá la destitución del mejor jugador de su historia.

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