¿Cómo afecta el abuso, incluso leve, el cerebro de los niños?  |  Expertos |  Mamás y Papas

“Se sabe desde hace mucho tiempo que el abuso severo por parte de los padres cambia la biología del cerebro de un niño. La idea de que el cuidado materno y paterno es fundamental para la salud mental y para el correcto desarrollo del niño es tan antigua como la medicina ”, afirma la Dra. Lourdes Fañanás Saura, Catedrática de la Universidad de Barcelona e investigadora principal del Centro de Investigación Biomédica en Red. de Salud Mental (CIBERSAM); Fañanas es uno de los mayores expertos españoles en el complejo entramado de diálogos e interacciones entre genes y entorno que acaba desencadenando el desarrollo de enfermedades mentales. Los datos no mienten. Según el doctor en Biología, el abuso tiene una influencia más o menos relevante en más de la mitad de todos los diagnósticos psiquiátricos realizados en la infancia. Estas experiencias de abuso durante los primeros años de vida también se asocian con más del 35% de los trastornos mentales diagnosticados en la edad adulta.

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“Podemos decir que habría un pequeño grupo de trastornos mentales graves, tanto en la infancia como en la edad adulta, donde los factores genéticos realmente explican su aparición de una forma muy importante. Pero incluso en estos trastornos más graves, como el trastorno del espectro autista o la esquizofrenia, sabemos que el entorno que ha tenido este niño genéticamente vulnerable juega un papel relevante. Es decir, si ese niño sufre maltrato, aumentan las posibilidades de desarrollar un trastorno más grave con peor pronóstico ”, explica.

Lo que no sabían hasta ahora, reconoce Fañanás, es que incluso los niveles de abuso más leves y ocasionales también repercuten en la neurobiología de los menores. Eso, precisamente, es lo que ha demostrado recientemente un estudio liderado por la investigadora del CIBERSAM Laia Marques-Feixa y publicado en la revista científica. Medicina psicologica, que evaluó la historia de maltrato infantil y la reactividad del principal mecanismo biológico de regulación del estrés, el eje Hipotalámico Hipofisario Adrenal (HHA), de 187 participantes entre 7 y 17 años de edad. “Lo que se ha visto en el estudio es que todas las situaciones de maltrato, desde las más leves hasta las más graves, modifican neurobiológicamente la forma en que los menores responden ante situaciones estresantes”, dice Lourdes Fañanás.

En cualquier caso, existe una evidente relación dosis-efecto, por lo que cuanto más grave y sostenida en el tiempo es la situación de abuso, mayor es su impacto en el desarrollo cerebral de los niños y en el funcionamiento de su eje HHA. . De hecho, en el estudio, como explica Laia Marques-Feixa, se analizó tanto la gravedad del abuso como la frecuencia de exposición, que reveló que cuando el abuso se mantiene en el tiempo (más allá de la gravedad de la propia experiencia) y la situación se vuelve crónico, el eje HHA también se altera y desregula.

Incapacidad para hacer frente a situaciones estresantes.

El objetivo de la investigación fue estudiar las alteraciones que produce el abuso en el eje hipotalámico-pituitario-adrenal, que es el principal mecanismo de regulación del estrés en humanos. Hasta la fecha, la mayoría de los estudios realizados en esta área se habían centrado en la población adulta y reportaron un aplanamiento en la actividad del cortisol, la última hormona en la cascada de regulación del estrés, cuando los sujetos tenían que hacer frente a una situación psicosocial estresante. “El cortisol es una hormona natural y necesaria que activa muchos procesos en nuestro organismo, lo que aumenta la frecuencia cardíaca, la respiración, aumenta el nivel de glucosa en la sangre y nos permite concentrarnos ante el estresor al que nos enfrentamos … Si el cortisol no está activo, puede resultar mucho más difícil afrontar estas situaciones estresantes ”, explica Laia Marqués-Feixa.

En una investigación publicada en Medicina psicologica, los investigadores han encontrado dos piezas de información particularmente relevantes relacionadas con la activación del cortisol. Por un lado, una afectación en la función basal que altera el ritmo circadiano. Normalmente, el cortisol se activa en las primeras horas del día (lo que nos permite levantarnos y afrontar el día), y disminuye por la tarde para facilitar el descanso y conciliar el sueño por la noche. Lo que se ha visto en el estudio, sin embargo, es que aquellos niños y adolescentes -con o sin psicopatología- que han vivido experiencias de abuso, “por la noche tienen niveles más altos de cortisol, lo que puede alterar sus ritmos de sueño-vigilia y hacerlos más hiperactivos y ansiosos por la noche y tienen más dificultad para conciliar el sueño y el descanso ”.

Por otro lado, en cuanto a la reactividad ante situaciones de estrés, los investigadores han descubierto que los niños con antecedentes de maltrato tienen el eje hipotalámico-pituitario-suprarrenal aplanado, por lo que en situaciones de estrés agudo el cortisol no sube como debería. Lo más interesante, para Marques-Feixa, es que en cuanto a la percepción de ansiedad estos chicos y chicas estaban muy nerviosos, reportaban mucha ansiedad, pero sin embargo había una clara disociación entre su percepción y su respuesta biológica al estrés.

“En resumen, podríamos decir que aquellos niños y adolescentes con experiencias de abuso pueden tener sus sistemas biológicos desregulados en etapas muy tempranas, entre las cuales el eje hipotalámico-pituitario-adrenal es uno de los principales en el funcionamiento del cuerpo humano. Esto puede significar que, cuando se enfrentan a situaciones de la vida normal que requieren un cierto nivel de respuesta (frente a cambios bruscos, nuevos desafíos, una discusión o un examen, por ejemplo), estas personas, al tener un sistema neurobiológico desregulado, tengan más dificultades. manejar bien estas situaciones a nivel emocional y conductual ”, aclara la investigadora.

La consecuencia de esta desregulación, en última instancia, es un mayor riesgo de padecer trastornos mentales. “Estos niños discapacitados durante la crianza tienden a tener una autoestima muy baja y dificultades para manejar las emociones y la impulsividad. Si, además, el mecanismo neurobiológico que permite la regulación en situaciones de estrés no funciona bien, las personas con antecedentes de abuso, y especialmente los adolescentes, pueden recurrir a otras estrategias de autorregulación que resultan nocivas, como la autolesión, el consumo de sustancias. , adicciones o intentos de suicidio ”, dice Marqués-Feixa, quien recuerda que la desregulación emocional provocada por el abuso“ es transversal a todos los diagnósticos psiquiátricos, desde la ansiedad a la psicosis. «

En este sentido, dado que se ha demostrado que desde etapas muy tempranas el maltrato puede desregular mecanismos fisiológicos y cognitivos que pueden afectar a toda la vida, el investigador y primer firmante del trabajo destaca la importancia de intervenir cuanto antes en situaciones de abandono o abandono. abuso. “La pubertad parece ser una etapa muy importante. Si logramos mejorar el entorno del niño lo antes posible, sobre todo antes de la pubertad, quizás estos mecanismos no se desregulan irreversiblemente”, argumenta. Opinión compartida por Lourdes Fañanás, quien agrega que Se ha demostrado que los niños que han sido expuestos en su primera infancia a situaciones de abandono e incluso violencia física, si esta se detecta a tiempo y se les coloca en un entorno nuevo y positivo, “son capaces de recuperar la función del eje , de rescatarlo «.

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