Contaminación, otra epidemia que confina a los niños en las zonas más vulnerables de Chile |  Planeta futuro

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Camila Ponce se mareó mientras esperaba que su madre y su hermano salieran de una tienda. Un fuerte dolor en la cabeza y la espalda la inquietaba. Annais Medina regresaba a casa de la escuela en una camioneta cuando comenzó a sentirse enferma. Vicente Pizarro tenía una fuerte presión en el pecho y Sofía Faúndez tuvo que salir de clase porque sentía dificultad para respirar y un sabor metálico en la boca. El episodio de intoxicaciones masivas provocadas por una nube de gases contaminantes pervive vívidamente en la memoria de los niños y adolescentes de Quintero y Puchuncaví, dos municipios ubicados en la costa central de Chile, a 30 kilómetros de Valparaíso y a un centenar de Santiago.

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En la bahía que une ambas localidades se instaló un complejo industrial desde la década de 1960 que no ha dejado de crecer desde entonces. Hoy cuenta con al menos 15 empresas activas, entre públicas y privadas: desde termoeléctricas, hasta refinerías de petróleo, pasando por centros de fundición de cobre, regasificación de gas natural y descarga y almacenamiento de combustibles, entre otras actividades. El 80% del petróleo proviene de estas industrias, el 8% de la energía eléctrica que se suministra en todo el país y el gas natural de toda la región metropolitana.

Ya en 1993, el Ministerio de Agricultura estableció que el área aledaña al complejo industrial Ventanas, en Puchuncaví, estaba «saturada de dióxido de azufre y material particulado». Sin embargo, nada ha frenado el aumento de la contaminación del aire. Hoy es una de las cinco “zonas de sacrificio” que existen en Chile, territorios vulnerables marcados por la desigualdad, donde la contaminación industrial afecta de lleno el desarrollo humano. Sus habitantes, unas 50.000 personas, conviven con el humo que emana constantemente de las industrias, los derrames de petróleo. varamientos de carbón y envenenamientos masivos. Es común escuchar a los propios quinteranos que se sienten «el patio trasero de Chile».

Entre el 21 de agosto y el 18 de octubre de 2018, casi 1.400 personas fueron atendidas en el Hospital Quintero por intoxicación. Tenían síntomas como dolores de cabeza, vómitos, diarrea, mareos y desmayos. Una nube de gases del complejo industrial impactó la salud de los residentes, especialmente los más pequeños. El 58% del total de la atención correspondió a menores, según un informe de la ONG Terram publicado en la revista del Colegio Médico de Chile.

El gobierno regional de Valparaíso llegó a decretar una alerta sanitaria por varios días, hecho inédito en un territorio que ya tenía un historial de varios episodios contaminantes. Durante este período, ninguna empresa dejó de operar, solo se redujeron sus actividades y se paralizaron algunos procesos peligrosos. Sí, se suspendieron las clases y las actividades educativas. Los estudiantes organizaron y ocuparon las escuelas durante días en una protesta que para muchos fue su propia revolución.

«Todo fue un caos»

“Mi madre me acompañó a la oficina. Estaba lleno de abuelos y niños con los mismos síntomas que yo ”, recuerda Camila Ponce. El joven de 17 años es vicepresidente del Colegio Sargento de Aldea de Ventanas. De los 23 compañeros de su clase, cuatro, incluida ella, fueron envenenados durante la emergencia. Su informe médico contiene un diagnóstico de «efectos nocivos de otros gases, humos y vapores».

Sofía Faúndez, de 15 años, estaba en su primer año en el Colegio Don Orione de Quintero cuando ocurrió la crisis ambiental. Venía de Quillota, en el interior de la región, y no imaginaba lo que significaba vivir en una zona de sacrificios. Cuando llegó al centro de salud, quedó impactada: «Los niños estaban en colchonetas de dos en dos o de tres en tres porque no había más camas, no había más espacio». Su madre, Carolina Astudillo, recuerda que el hospital estaba «totalmente derrumbado» y que los estudiantes llegaban en camillas, pero nadie sabía lo que pasaba: «Todo era un caos», dice. Fue envenenada tres días después.

Un grupo de niños juega en la bahía, una tarde en la que no hay mucha contaminación.  Entre ellos se encuentran Vicente Pizarro, de 11 años, y su padre Manuel, activista de la niñez de la zona, quien coordina la actividad.
Un grupo de niños juega en la bahía, una tarde en la que no hay mucha contaminación. Entre ellos se encuentran Vicente Pizarro, de 11 años, y su padre Manuel, activista de la niñez de la zona, quien coordina la actividad.Meritxell Freixas

María Araya, presidenta del Consejo Asesor del Hospital Quintero, organización que representa a los usuarios, fue un testimonio de primera línea de ello. A las 10:50 del 21 de agosto, recibió una llamada de su secretaria: “Sra. ¡María, los niños se están embriagando! Han tenido que construir un hospital de campaña para atenderlos ”. Su hija se enfermó a los pocos días.

«Aquí habíamos experimentado mareos, vómitos y desmayos, pero esta vez detectamos algo diferente», dice Katta Alonso, portavoz del grupo Mujeres en la Zona de Sacrificio. Hubo hemorragias nasales, entumecimiento en las extremidades y daño en la piel. Annais Medina Calderón tiene 11 años y sufre de asma crónica. Pasó todo el tiempo que duró la intoxicación masiva encerrada en su casa. «Ni siquiera podía abrir las ventanas», dice, pero aún así, los gases la afectaron. “Me llevaron a urgencias y me diagnosticaron bronquitis aguda, pero no sabían qué tenía en la piel. Primero dijeron que era sarna, pero pasaron los días y las heridas empeoraron. Conseguimos dinero para una clínica en Santiago, nos dijeron que todo tenía que ver con la contaminación ”, escribió por mensaje con la ayuda de su madre, desde su casa, mientras se recuperaba del covid-19.

En Puchuncaví, los niños entre uno y cinco años tienen una alta probabilidad de desarrollar cáncer a lo largo de su vida debido a la exposición continua a ciertos metales. El estudio dice Suelo y polvo doméstico como medio de exposición humana a metales en la comuna de Puchuncaví realizado por la Universidad Católica de Valparaíso (UCV), que concluye que los niveles de arsénico en menores de la zona son «inaceptables». El viento dispersa partículas ricas en estos minerales y las deposita en los pisos y techos de las casas, donde los niños permanecen encerrados durante mucho tiempo para protegerse del aire tóxico.

«No podemos correr, nos falta el aliento»

Como una especie de preparación para la pandemia, los hijos de Quintero y Puchuncaví aprendieron sobre el encierro, las clases online y la máscara mucho antes de la aparición del covid-19. Cuando la contaminación se dispara, como en 2018, tienen que aplicar restricciones. No están obligados por ninguna autoridad, pero saben que no tienen otra opción porque el aire exterior se vuelve irrespirable. “Si hay contaminación no podemos salir al recreo, ni hacer educación física. No podemos correr, nos falta el aliento y nos da tos, así que tenemos que quedarnos en casa, como ha sucedido con la pandemia ”, dice Vicente Pizarro, de 11 años. “Es muy difícil explicar a los niños estas limitaciones que tienen, sobre todo cuando las hay cima (picos) ”, dice Manuel, su padre, presidente de la organización Movimiento por la Infancia de Quintero y Puchuncaví.

En Puchuncaví, los niños entre uno y cinco años tienen una alta probabilidad de desarrollar cáncer a lo largo de la vida debido a la exposición continua a ciertos metales.

El estudio Impacto de niños y adolescentes por contaminación en Quintero y Puchuncaví realizada en 2019 por la Defensoría del Niño junto con la Universidad Católica de Valparaíso (UCV) sostiene que los menores de la zona han naturalizado «una sensación prematura de la enfermedad y una sensación de fragilidad permanente» generada por el aire que respiran. Respecto al episodio de 2018, dice: “Modificó la forma de habitar su territorio, la representación que tienen de su hábitat y las actividades cotidianas fundamentales para los primeros años de vida, como el juego, la socialización con los compañeros y el deporte o la actividad en el Mismo tiempo. aire fresco».

Los 12 kilómetros de bahía que separan Quintero de Puchuncaví han cambiado las «calas vírgenes y dunas blancas» que recordaba Katta Alonso, vecina del lugar desde hace 50 años, por chimeneas industriales, gasoductos que se adentran en el mar y señales de advertencia al Bañistas: ”Playa no apta y no habilitada para el baño. Zona industrial ”, que no siempre los cumplen. Ponce ya no baja a la playa Ventanas. Decidió hace mucho tiempo que no quería bañarse en un lugar «lleno de carbón». Solo entre el 1 de enero y el 31 de mayo de 2019, en la playa de Ventanas de Puchuncaví, hubo un centenar de varamientos de carbón y otras sustancias. En enero de este año, los pescadores recolectaron cuatro toneladas de carbón vegetal en esa misma playa. José Carvajal es uno de los responsables de esta obra y comenta que cuando el oleaje está bajo y el mar en calma, el carbón se queda varado en la arena: “Funciona como una taza de leche: si lo dejas quieto, viene la nata en la parte superior «.

En alerta permanente

Hasta el momento se desconoce la cantidad y tipo de contaminantes que emitió cada una de las empresas entre agosto y octubre de 2018. Este fue precisamente uno de los pedidos que hizo la Corte Suprema, a través de un fallo que se consideró histórico a favor de los afectados. El fallo, que cumplirá dos años en agosto, también dictó otras 15 medidas para prevenir nuevos envenenamientos. Ha pasado el tiempo, pero para los habitantes de la zona ha habido pocos avances.

Señal de advertencia a los bañistas en la playa Ventanas, en Puchuncaví, cerca de los gasoductos de las empresas.
Señal de advertencia a los bañistas en la playa Ventanas, en Puchuncaví, cerca de los gasoductos de las empresas.Meritxell Freixas

“El tribunal no fijó ningún plazo para cumplir con sus disposiciones y con eso se lavó las manos”, dice Katta Alonso. El Ministerio de Medio Ambiente puso en marcha un Plan de Descontaminación y Prevención Atmosférica que resulta insuficiente para los vecinos. Consideran que se limita a controlar las emisiones que ya incluye la normativa, pero no se extiende a otros gases como los diferentes tipos de compuestos orgánicos volátiles. También argumentan en contra de leyes que son demasiado «laxas» en comparación con los estándares recomendados por la Organización Mundial de la Salud (OMS). “Desde los episodios de contaminación nos han olvidado por completo. Ha habido un abandono muy grande por parte del gobierno y las autoridades locales ”, lamenta Carolina Astudillo.

Los habitantes de la bahía viven en estado de alerta permanente. Para algunos, incluso da miedo. Manuel Pizarro ha decidido dejar Quintero con su hujo y el resto de la familia: «Los pediatras nos recomendaron buscar otro lugar para evitar problemas broncopulmonares o asmáticos». Faúndez no es muy optimista sobre el futuro de la zona, pero no quiere ir: «A pesar de todo, adoro a Quintero». Ponce y Medina también quieren quedarse ahí: “¡No somos nosotros los que deberíamos irnos!” Medina exclama. Todos coinciden en una idea que ella sintetiza: «Tenemos derecho a vivir en un lugar sin contaminación».

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