El brutal asesinato de un ternero albino muestra la cruda realidad de los infanticidios de chimpancés |  Ciencia

El 15 de julio de 2018, tuvo lugar una observación inusual en los bosques ugandeses de Budongo: por primera vez un equipo de científicos vio un chimpancé albino en estado salvaje, entre sus congéneres. Upesi, una mujer de 19 años, emergió de la maleza cargando a su pequeño bebé albino, para sorpresa de todos; humanos y chimpancés. Y el resultado fue terrible. Cuatro días después de esa primera observación, los primatólogos presenciaron el brutal asesinato del pequeño, que apenas tenía dos o tres semanas.

El chimpancé jefe que acunó a la bebé en lugar de matarla.

Pero antes de establecer paralelismos con el racismo de otros grandes simios como los humanos, explicando esta muerte únicamente por el color de su pelaje, vale la pena conocer más sobre la comunidad de Sonso. Un grupo de chimpancés de unos 75 miembros sometidos a una gran presión ecológica y en el que se registra la mayor tasa de infanticidios jamás registrada en esta especie. «Es el peor lugar donde pudo haber nacido», resume Adriana Lowe, especialista en este fenómeno.

Antes de las interpretaciones, los hechos, que se narran con gran detalle en el Revista estadounidense de primatología por primatólogos de Budongo. Ese primer encuentro ya fue muy traumático: los otros chimpancés recibieron Upesi con gritos y gestos similares a los que hacen cuando se encuentran con animales potencialmente peligrosos como serpientes, cerdos salvajes o humanos desconocidos. Ciertamente, algo andaba mal. La tensin iba en aumento, con el macho Franco cargando contra la madre, a quien trató de morder. Pero después de las escaramuzas, todo se calmó cuando el macho Kwenzi se acercó Upesi y le tendió la mano para calmarla. “No me sorprendería en absoluto si reconocieran que este individuo era diferente. Y pueden ponerse un poco nerviosos por las cosas nuevas en general, por lo que parece lógico que se sorprendan con un bebé de aspecto muy inusual ”, dice Lowe, que no firma este estudio, aunque ha estudiado en profundidad los infanticidios de Sonso.

«No todos los primates albinos son asesinados por su especie»

Frans de Waal, primatólogo

Los científicos no volvieron a ver al pequeño albino hasta cuatro días después, cuando desataron su violencia contra el pequeño. Lo que sigue es una escena inquietante, pero totalmente común entre los chimpancés de Sonso. El 19 de julio de 2018, a las 7.30 de la mañana, los primatólogos comenzaron a escuchar gritos de un serio enfrentamiento. “A juzgar por los sonidos, el asalto involucró contacto físico repetido. También se escucharon los llantos de un bebé ”, explica el estudio. De repente apareció ante sus ojos Hawa, el macho alfa, sosteniendo al ternero albino, al que ya le faltaba un antebrazo, contra su cuerpo. Lo agarró de la pierna con la boca y se subió a la copa de los árboles, donde comenzó a morderlo por todo el cuerpo hasta que otra hembra, Toronjil, le dio las mordeduras letales en la cabeza.

Una vez muerto, comenzó un llamativo ritual en el que hasta diez de los chimpancés presentes acudieron a inspeccionar el pequeño cadáver de dos kilogramos de pelo blanco. El primero fue Franco, el que agredió a su madre unos días antes, un varón que ya ha perpetrado al menos cuatro infanticidios, según los registros de Budongo. Lo olió repetidamente y escudriñó su área genital, incluso insertándose un dedo en su ano, un comportamiento que solo se había registrado una vez antes: cuando una hembra alfa inspeccionó el cadáver de un ex cacique que fue golpeado hasta la muerte por su grupo en Senegal, a más de 5.000 kilómetros de distancia.

«Es imposible decir si este infanticidio se debió a que el bebé tenía albinismo porque ocurrió durante un período con una alta tasa de homicidios».

Adriana Lowe, Universidad de Kent

Este examen cuidadoso y repetido del cadáver por parte de crías y adultos no parece un comportamiento típico, explica por correo electrónico Maël Leroux, testigo de los hechos y autor principal del estudio. Un macho utilizó sus labios para probar el pelaje blanco de las crías y varios individuos lo acariciaron, claramente interesados ​​en la textura de ese pelaje, que solo han visto en pequeños monos que en ocasiones cazan en la zona. «En observaciones anteriores, menos sujetos inspeccionaron el cadáver, durante menos tiempo, a menudo solo a la madre», añade Leroux, de la Universidad de Zúrich.

Obviamente, los chimpancés notaron que algo extraño estaba pasando con el pequeño albino, pero ¿lo mataron por eso, por miedo a lo desconocido? Es una buena idea profundizar en la comunidad de Sonso para comprender mejor el contexto. El infanticidio es la causa más común de muerte infantil allí; dos tercios de las crías que mueren lo hacen a manos de otros chimpancés. De los 103 nacimientos registrados en Sonso, al menos 24 fueron víctimas de infanticidio, uno de cada cuatro, y se registraron 40 ataques a cachorros en solo 25 años, según un estudio publicado por Lowe hace dos años. Antes de ver el color de su pelaje, el pequeño albino ya tenía un 25% de posibilidades de morir violentamente. Otro dato: su madre Upesi, un inmigrante en Sonso, su primer ternero había sido asesinado apenas un año antes, en julio de 2017. Junto con el cadáver de ese recién nacido que encontraron Hawa, el alfa que desmembró al albino.

De los 103 nacimientos registrados en Sonso, al menos 24 fueron víctimas de infanticidio. Antes de ver el color de su pelaje, tenía un 25% de posibilidades de morir violentamente.

Consultado por EL PAÍS, el célebre primatólogo Frans de Waal admite que “es difícil saber qué pasó”. “Por un lado, la descripción sugiere que muchos chimpancés estaban alarmados o temidos por este ternero de aspecto extraño. Por otro lado, se sabe que estos chimpancés han realizado muchos infanticidios, lo que le sucedió a este bebé puede que no sea tan inusual ”, resume el científico, autor de numerosos libros sobre el comportamiento de los grandes simios. Y destaca: «No todos los primates albinos son asesinados por su especie», señalando el caso de los monos araña como ejemplo. Además, está el caso de Pinky, una chimpancé albina que fue recuperada de la selva y que, aunque las circunstancias de su caso no están claras, fue bien acogida por los demás chimpancés en el santuario donde fue recibida.

Para Lowe, «es imposible decir si este infanticidio se debió a que el infante tenía albinismo» porque Sonso es una comunidad más infanticida y «esto ocurrió durante un período con una alta tasa de homicidios». “Es muy posible que el bebé hubiera sido asesinado de todos modos y el albinismo no fue un factor en su muerte. Es una lástima que este caso único no haya ocurrido en otra comunidad, porque Sonso es el peor lugar donde pudo haber nacido ”, lamenta el primatólogo de la Universidad de Kent. Leroux advierte que hay que tener cuidado a la hora de interpretar el caso, pero señala que «existen similitudes entre el infanticidio del individuo con albinismo y otros observados».

La violencia como estrategia reproductiva

John Mitani, especialista en violencia de chimpancés, considera que «es difícil evaluar si los chimpancés pensaban que era igual o diferente a ellos». «El infanticidio ocurre con bastante frecuencia en este grupo, por lo que esto no es nada fuera de lo común», dice Mitani de la Universidad de Michigan, que tampoco participó en este estudio. Para este primatólogo, hubiera sido bueno ver cómo los chimpancés reaccionaron ante el bebé varias veces, para entender si lo veían como un igual o como algo diferente. “Por mi propia experiencia observando chimpancés durante casi 30 años, es raro que una madre pierda dos bebés sucesivos por infanticidio. En este sentido, no es un infanticidio más. Y lo que hace las cosas sospechosas, por supuesto, es que el infante era albino ”, dice Mitani.

Las hembras desaparecen por un tiempo después de dar a luz para evitar que maten a su recién nacido, pero en Sonso no tienen esa opción.

Para comprender la muerte del ternero albino, por lo tanto, también hay que entender por qué los chimpancés matan a los recién nacidos y por qué hay tantos infanticidios en Sonso. Lowe, que ha documentado este fenómeno en detalle, describió en un estudio anterior cómo las hembras desaparecen del grupo durante un largo período de tiempo después de dar a luz para evitar que maten a su recién nacido: así lo llaman los expertos permiso de maternidad. Pero en Sonso el territorio es escaso y las hembras no tienen la opción de tomar ese permiso. Las hembras son capaces de detectar qué machos serán más peligrosos para su descendencia: los que ascienden rápidamente en los rangos sociales, porque tienen prisa por asegurar su éxito reproductivo. Y en Sonso hay una inestabilidad permanente que provoca demasiado movimiento en la jerarquía.

Los machos matan a la descendencia de otros para que las hembras estén disponibles para engendrar las suyas. Ésta es una característica básica de la sexualidad de los chimpancés, que se basa en un patriarcado violento: los machos atacan a las hembras para asegurarse de que solo copulan con ellas porque esa coacción violenta les garantiza descendencia. Los bonobos, nuestros otros primos cercanos, tienen un enfoque completamente diferente: los machos no saben cuándo está ovulando la hembra, por lo que todos tratan de maximizar sus posibilidades. Copulan tanto como pueden y no utilizan la violencia contra ellos, ya que viven en un matriarcado en el que las hembras se defienden luchando juntas contra la agresión.

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