El Niño de Turkana, nuestro antepasado mejor conservado a 1,6 millones de años |  Sociedad

La dificultad, y también la satisfacción, de hacer un árbol genealógico familiar y remontarse siglos en nuestros antepasados ​​puede dar una idea de la magnitud de lo que supuso el descubrimiento, hace 17 años, de nuestro antepasado mejor conservado: un esqueleto fósil casi completo de un niño de 12 años que vivió hace 1,6 millones de años y que dentro del género Homo es despues Homo habilis y antes Homo erectus Y antecesor.

Conocido con los apodos locales de Niño de Nariokotome o Niño de Turkana por el nombre del sitio y el lago de Kenia, respectivamente, donde fue encontrado, el nombre científico del fósil es KNM-WT 15000 (Figura de referencia del Museo Nacional de Kenia-West Turkana). Es un esqueleto casi completo, ya que solo faltan las manos y los pies, correspondientes a un joven que murió alrededor de los 12 años hace aproximadamente 1,6 millones de años, a principios del Pleistoceno.

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Los restos fueron encontrados en la zona occidental de lo que ahora era un lago desértico de Turkana, al norte de Kenia y cerca de la frontera con Sudán y Etiopía. Dentro del árbol filogenético humano, en el género Homo, pertenecen a Homo ergaster (trabajador) y están detrás Homo habilis y antes Homo erectus Y antecesor.

El Niño Turkana representa el fósil más completo de humanos primitivos jamás descubierto, pero el lago en Kenia contiene restos que abarcan cuatro millones de evolución humana. Hoy en día, el lago Turkana se encuentra en medio de un ambiente desértico, pero hace dos millones de años era una gran extensión rodeada de verde y era un lugar ideal para que vivieran los humanos.

El lago, ubicado en una zona volcánica, fue también el lugar perfecto para que sus restos se fosilizaran al morir, ya que la actividad tectónica movió la corteza terrestre y creó nuevas capas. Así, los descubrimientos de huesos y herramientas pertenecen a diferentes períodos de la evolución humana que, casi de forma natural y debido a la erosión por las fuertes lluvias, han dejado al descubierto los fósiles.

El esqueleto del bautizado como Niño Turkana fue descubierto por el experto cazador y coleccionista de fósiles keniano Kamoya Kimeu, miembro del equipo de paleoantropólogos entonces dirigido por Richard Leakey, director del Museo Nacional de Kenia, y Alan Walker, del Universidad Johns Hopkins de Washington.

La forma de la pelvis reveló de inmediato que el hallazgo era masculino, y el análisis posterior de los huesos, especialmente los fémures alargados, arrojó una altura de 160 centímetros. Estudios posteriores ofrecieron el resultado de que Homo ergaster, la especie a la que pertenece el Niño Turkana, tuvo un desarrollo ontogenético más rápido que el Homo sapiensPor tanto, a los 11-12 años habría terminado su crecimiento y su altura adulta no superaría esa altura de 160 centímetros.

Por otro lado, el estudio de los dientes sigue siendo la forma más fiable de abordar el ciclo de vida de estas especies extintas. Sin embargo, en este caso, la formación de las coronas dentales del fósil KNM-WT 15000, teóricamente perteneciente a un joven inmaduro, nos ofrece datos distintos a su estudio óseo. Tomando como referencia las poblaciones humanas actuales, la altura y desarrollo de ciertas partes esqueléticas sugieren una muerte alrededor de los 12 años; pero sus datos de histología dental indican que este individuo murió antes de cumplir los ocho años.

Estos datos nos permiten concluir que la duración del ciclo de vida del Homo ergaster todavía está muy lejos del nuestro. El Niño Turkana había alcanzado una altura considerable y la osificación de las articulaciones estaba mucho más avanzada de lo que correspondería a un niño o niña de ocho años actual.

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Los descubridores del esqueleto fósil también determinaron que los huesos son prácticamente los mismos que los del hombre moderno, a excepción del cráneo y la mandíbula, que tienen un aspecto más primitivo. Algunos paleoantropólogos también sostienen que la evolución es diferente en función de las partes del cuerpo analizadas, pero todos coinciden en que la mandíbula del Niño Turkana fue, junto con el lugar de descubrimiento y sedimentos, uno de los elementos decisivos para determinar su edad, ya que presentó leche. molares.

Las costillas también son sorprendentemente muy similares a las del hombre moderno, incluso la configuración espinal, aunque el Niño Turkana padecía una escoliosis producida, quizás, por accidente. Otra peculiaridad y elemento distintivo de este descubrimiento es la capacidad neurocraneal, que era de solo 880 cm³ cuando la media del ser humano actual es de 1.350 cm³; es decir, correspondía a la capacidad neurocraneal de un niño de un año en la actualidad.

El estudio de la morfología interna del neurocráneo también nos permite observar una concavidad bien desarrollada para el área de Broca, dedicada al lenguaje articulado; pero la pequeña brecha de las vértebras en relación con la del ser humano moderno también indica con alta probabilidad que no podría tener un lenguaje oral con un desarrollo que se acerque ni siquiera al moderno.

Los descubridores del fósil del esqueleto del Niño Turkana también revelaron que cuando metieron la mandíbula del niño en el cráneo, tuvieron la sensación de estar frente a los restos de un hombre de Neandertal, lo cual es mucho más tardío, lo cual se explica por un proceso llamado neotenia. . , según el cual los adultos de especies posteriores se asemejan a los jóvenes de especies anteriores.

Junto al esqueleto del Niño Turkana, también se encontraron algunas hachas bifaciales, por lo que se cree que fueron de los primeros homínidos en utilizar herramientas ya elaboradas. Su dieta también se volvió más carnívora debido a la falta de frutas en el continente africano en este momento y este cambio dietético llevó a una reducción en el tamaño de los molares.

Las causas de la muerte del joven de Turkana no están del todo claras y también se están considerando varias hipótesis. Se dice que no muestra signos de enfermedad grave u otro daño que los huesos rotos después de la muerte, lo que podría explicarse por los hipopótamos que pasaron sobre él y lo aprisionaron en el barro, gracias a lo cual se ha conservado. La otra hipótesis revela una septicemia generalizada por una infección molar como posible causa de muerte.

Un estudio más reciente de un grupo de investigadores españoles ha sacado a la luz nuevos datos sobre el desarrollo del Niño Turkana y la especie. Homo ergaster dentro de la evolución humana. La principal conclusión es que la forma estilizada del humano moderno, con tórax y pelvis estrechos, apareció más recientemente de lo que se pensaba, desde el primer antepasado humano que se extendió por el Viejo Mundo, desde África hasta el Sudeste Asiático, y hasta ahora considerado delgado y delgado, en realidad era compacto, robusto y rechoncho.

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El trabajo, publicado en la revista Ecología y evolución de la naturaleza por paleoantropólogos españoles, ha reconstruido en 3D la forma de la caja torácica del espécimen de Homo ergaster del Niño Turkana, y tenía un tórax más profundo, más ancho y más corto que el de los humanos modernos. Esto sugiere que tenía una construcción corporal más robusta de lo que se suponía anteriormente, ya que hasta ahora la forma del cuerpo de esta especie se veía como esbelta o estilizada, lo que se asociaba con su capacidad para viajar largas distancias. Sin embargo, parece que la forma esbelta del cuerpo humano moderno, con un tórax y una pelvis estrechos, evolucionó más recientemente de lo que se pensaba anteriormente, y en lugar de aparecer tan temprano habría evolucionado con nuestra especie, el Homo sapiens.

Los estudios sobre cómo caminaba y corría el Niño Turkana se han limitado en gran medida a las piernas y la pelvis. Sin embargo, para la carrera de resistencia también habrían sido relevantes sus capacidades respiratorias, lo que supone una gran adaptación al medio.

Gracias al Niño Turkana sabemos un poco mejor de dónde venimos y cómo hemos evolucionado, pero sin duda la historia que siguen desvelando depósitos como el Nariokotome, en el extinto lago Turkana en Kenia, seguirá ayudándonos mejor comprender nuestra evolución en la Tierra.

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