El salvador de los muertos olvidados en el campo de batalla |  Ciencia

Un joven compró un boleto de ida y vuelta un día de verano de 1916, quizás emocionado, pero nunca regresó a casa. Un equipo de arqueólogos encontró el boleto casi un siglo después, todavía bien conservado entre una masa de huesos bajo la hierba de la tranquila ciudad francesa de Fromelles. Ese niño era uno de los soldados australianos enviados el 19 de julio de 1916 en una misión suicida: atacar las trincheras alemanas al aire libre y a la luz del día, en plena Primera Guerra Mundial. Unos 2.000 niños australianos cayeron bajo el fuego de ametralladoras alemanas. El científico Nicolás Márquez Grant ha ayudado a recuperar cientos, «quizás miles» de cuerpos olvidados en campos de batalla como el de Fromelles. “Los huesos no son tan emocionantes como los objetos que tenían. Son chicos jóvenes con sus navajas, con las fotografías de sus familiares o con ese viaje de ida y vuelta. Eso impacta ”, explica la investigadora.

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Márquez Grant es «mitad español, mitad escocés». Nació hace 45 años en Irvine (Escocia) de padre español y madre escocesa, pero creció en la isla de Ibiza. Allí estudió los restos humanos del imperio cartaginés con el que obtuvo un doctorado en Arqueología y Antropología en la Universidad de Oxford. Un día de 2008, recuerda, su jefe le sugirió que colaborara con la policía británica en los crímenes y catástrofes actuales. Y él dijo que sí. “Recuerdo cuando descubrí el primer cuerpo. Era el 10 de marzo, mi cumpleaños, en un jardín de Londres. Estábamos cavando el suelo y de repente vimos un cadáver enrollado en una cortina. Me sorprendió. Es una experiencia que no te imaginas ”, recuerda.

Tras ese primer caso llegaron muchos más, algunos de ellos muy conocidos, como la búsqueda de la niña británica Madeleine McCann, desaparecida en 2007 en Portugal, o la identificación de los 72 que murieron en el incendio de la Torre Grenfell, un edificio de viviendas sociales. que ardió en Londres en 2017 con sus habitantes adentro. “Siempre digo que la arqueología es la mejor formación. Estaba estudiando restos humanos incinerados en época romana en Ibiza cuando hubo un doble homicidio en Inglaterra. Enterraron un auto con dos cuerpos quemados adentro. Por suerte pude aplicar mis conocimientos arqueológicos a los fragmentos óseos que encontramos ”, recuerda Márquez Grant, profesor del Instituto Forense de la Universidad de Cranfield, en Bedford (Reino Unido).

Nicolás Márquez Grant (centro) observa en 2013 los restos de personas fusiladas en la Guerra Civil en Barcones (Soria).
Nicolás Márquez Grant (centro) observa en 2013 los restos de personas fusiladas en la Guerra Civil en Barcones (Soria).Aranzadi

El arqueólogo y antropólogo forense se ha centrado en los últimos años en tres conflictos: las dos guerras mundiales y la guerra civil española. En 2018, participó en la excavación del Cerro 80, un sitio belga bautizado como la Pompeya de la Primera Guerra Mundial por su buen estado de conservación. Allí aparecieron los restos de más de 130 soldados, junto con sus pertenencias personales, como los peines con los que se acicalaban antes de ser fusilados. “Los soldados me afectan más, porque son muy jóvenes. A veces morían a los 19 o 20 años. Eran voluntarios y en dos semanas estaban muertos ”, explica la investigadora.

Márquez Grant y otros colegas fundaron el Equipo de Identificación y Recuperación de Víctimas de Conflicto de la Universidad de Cranfield en 2016. Trabajan discretamente, a menudo sin siquiera decir dónde están o a quién están buscando, para que los familiares de los muertos en combate sean los primeros en enterarse. . Unos 16 millones de estadounidenses lucharon en la Segunda Guerra Mundial y más de 400.000 murieron. Oficialmente, todavía hay 72.000 desaparecidos. Y Estados Unidos todavía los está buscando. El equipo de Márquez Grant está trabajando con el Departamento de Defensa para ayudar a encontrarlos e identificarlos.

El arqueólogo recuerda un caso especial. Hace tres años, su grupo fue en busca de los restos de un bombardero B-17 estadounidense que se estrelló en 1944 cerca de Kimratshofen, hoy una tranquila ciudad en el sur de Alemania. Un nonagenario del lugar aún recordaba el lugar exacto de la caída. “En estos casos el problema es que el avión explotó, porque estaba cargado de bombas, y se formó un cráter gigante. A veces hay fragmentos humanos a cientos de metros de distancia. Lo más bonito es encontrar uno de estos fragmentos y poder identificar a la persona ”, explica Márquez Grant. En Kimratshofen apareció un remanente que está siendo identificado por su ADN para ser enterrado con honores.

El equipo de Márquez Grant (en el centro, con gorra) busca los restos de un avión estadounidense de la Segunda Guerra Mundial en un lugar confidencial en Alemania en 2018.
El equipo de Márquez Grant (en el centro, con gorra) busca los restos de un avión estadounidense de la Segunda Guerra Mundial en un lugar confidencial en Alemania en 2018.Universidad de Cranfield

El investigador a veces asiste a funerales. En 2017 acompañó a Alma Williams, de 80 años, al funeral de su hermano Ronald, un soldado británico que murió a los 22 años en una batalla contra los nazis en 1943, en Salerno (Italia). «Yo era una niña de 6 años cuando nos quitaron a Ron, mi hermano mayor», dijo Williams. Un grupo de historiadores encontró los restos y Márquez Grant ayudó a identificarlos. «Es maravilloso escribir este capítulo final», proclamó la hermana octogenaria, luego de 74 años de búsqueda.

El abuelo británico de Márquez Grant también luchó contra los nazis en la Batalla de Salerno en la Segunda Guerra Mundial. Y antes de eso, su bisabuelo había luchado contra los alemanes en la Primera Guerra Mundial. “No me importa la nacionalidad. Si la gente necesita ayuda para recuperar los restos de sus familiares, allí estaré ”, dice el arqueólogo.

La última gran obra de Márquez Grant es la recuperación, en una fosa de Almagro (Ciudad Real), de los restos de 26 fusilados por los golpistas en la guerra civil española. En agosto presentará los resultados en un congreso en Ginebra (Suiza). Las autoridades de algunos países, como el Líbano, se inspiran en estas exhumaciones para diseñar sus propios programas de recuperación de los desaparecidos en sus guerras civiles. “Abrir una tumba en un pueblo de una provincia española puede tener mucha resonancia a nivel internacional. Es como si los muertos ayudaran a otros muertos a identificarse. Así es como quiero pensarlo ”, explica el antropólogo.

“Los esqueletos cuentan una historia que no se puede ver con otras fuentes”, dice Nicolás Márquez Grant.

El investigador tiene una espina clavada. Su abuela española falleció hace unas semanas, a los 98 años, sin saber que su nieto estaba cavando tumbas de la Guerra Civil. “Mi abuela perdió a su hermano y a su padre le dispararon. Cuando trabajaba en una tumba en España, le dije que era un yacimiento romano. Mi familia pensó que habría tenido un infarto si hubiera sabido la verdad. Revolví ese tema y nunca pude hablar de eso con ella ”, lamenta Márquez Grant, quien ahora busca a su propio bisabuelo. “Estoy tratando de averiguar dónde está. Creo que será en una fosa en Segura de León, en Badajoz, de donde era mi abuela ”.

Al antropólogo le sorprende la diferencia entre los relatos heroicos que rodean las guerras mundiales y el silencio que rodea a las guerras civiles. Su equipo evita mostrar imágenes de esqueletos de soldados británicos, con una especie de respeto por los héroes, pero la actitud cambia con los muertos de la guerra civil española, cuyas fotografías dan la vuelta al mundo. “Un compañero dice que ha habido tanto silencio que, de verdad, la historia de la Guerra Civil la cuentan los esqueletos. Las imágenes tienen poder, también en Guatemala y Argentina. Los esqueletos cuentan una historia que no se puede ver con otras fuentes ”, argumenta el profesor.

“Recuerdo casi todos los casos en los que he trabajado. Todos te marcan de alguna manera ”, dice Márquez Grant. El investigador recuerda uno de los más escandalosos, el de Julia Pastrana, una mujer mexicana que murió en 1860 a los 26 años. “Era conocida como la mujer más fea del mundo en el siglo XIX. Formó parte de uno de esos circos del siglo XIX de monstruos [personas con deformidades que eran exhibidas como si fueran monstruos]”, Relata el antropólogo.

La mexicana Julia Pastrana, fallecida en 1860 a los 26 años.
La mexicana Julia Pastrana, fallecida en 1860 a los 26 años.Biblioteca de Bienvenida

Julia Pastrana simplemente padecía una enfermedad muy rara, que la hacía cubrirse de cabello, pero se hizo famosa en su día, con apodos como la Dama Barbuda y la Mujer Mono. Incluso el naturalista inglés Charles Darwin se refirió a ella en un libro como “una bailarina española que era extraordinariamente refinada, pero tenía una espesa barba masculina y una frente peluda. […] Su rostro parecía el de un gorila. «

Pastrana se casó con su representante y murió en Moscú días después de dar a luz a su primer hijo, quien también falleció, afectado por la misma enfermedad. Sus cuerpos fueron vendidos al científico ruso Ivan Sokolov, quien los embalsamó en la Universidad de Moscú. El propio viudo, Theodore Lent, terminó haciendo negocios con los dos cadáveres, expuestos y revendidos durante décadas. En 1990, la prensa noruega anunció que los restos de Julia Pastrana estaban en un almacén del Instituto de Medicina Forense de Oslo.

«Ayudé a presionar al gobierno noruego para que repatriara el cuerpo a México», recuerda Márquez Grant, reclutado por las autoridades mexicanas porque había publicado un manual legal sobre el tratamiento ético de restos humanos. El 7 de febrero de 2013, el investigador presenció el cierre definitivo del ataúd de Julia Pastrana en Oslo antes de su repatriación. Frente a la mujer esclavizada en los circos del siglo XIX, Márquez Grant pidió ver el resto de su cuerpo antes de firmar que todo estaba bien. “Tenía zapatos con tornillos, porque después de su muerte quedó expuesta de pie en una vitrina. Le quité los zapatos. Por suerte nos miramos los pies, porque no vale la pena tener una persona así ”, reflexiona la antropóloga.

Márquez Grant, quien trabajaba de forma voluntaria, recuerda que en México -país con más de 33.000 desaparecidos y en medio de la guerra contra el narcotráfico- hubo una pequeña polémica por gastar dinero para recuperar un cuerpo del siglo XIX. “Lo que nos enseña el caso de Julia Pastrana es que una persona nunca será olvidada, aunque hayan pasado 150 años. Siempre habrá alguien que quiera enterrarla con dignidad. Creo que la humanidad es el mensaje más importante ”, enfatiza la investigadora.

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