El sorprendente hallazgo de pepinos de mar en el Gran Templo de Tenochtitlan |  Ciencias
Una de las espículas que encontró Solías en el polvo de la ofrenda del Templo Mayor.
Una de las espículas que encontró Solías en el polvo de la ofrenda del Templo Mayor.Francisco Solis

Francisco Solís y su equipo regresaron de las vacaciones de Navidad el 6 de enero. Se saludaron, se dieron un abrazo y se desearon un feliz 2020. Solís tenía claro cómo quería empezar el año, por lo que rápidamente señaló la tarea. por el dia. El biólogo pidió a sus colaboradores que analizaran las muestras enviadas por el Proyecto Templo Mayor el año anterior. “Estaba muy inquieto. ¡Quería saber de una vez por todas si había pepinos de mar en la ofrenda! ”, Recuerda.

Fueron muestras de polvo recogidas del fondo de una ofrenda recuperada en 2006 en el centro ceremonial de los aztecas, en la Ciudad de México. Los arqueólogos piensan que los sacerdotes consagraron el monolito de la diosa Tlaltecuhtli con esta ofrenda hace más de 550 años. Esculpidas en roca volcánica, las doce toneladas de la diosa de la tierra y la fertilidad se encuentran en la parte superior del embalse. Tardaron dos años en llegar a él. Cuando lo hicieron, encontraron una ofrenda muy rica, con miles de objetos, sobre todo restos de animales, muchos marineros. El director del Proyecto Templo Mayor, Leonardo López Luján, recordó hace unos días que se trata de «la ofrenda más rica y diversa encontrada hasta la fecha, porque está dedicada al monolito mexica más grande jamás encontrado».

El descubrimiento del Tlaltecuhtli fue todo un acontecimiento en México. Primero por su tamaño, mayor que el Coyolxauhqui y la famosa Piedra del Sol, también conocida como el calendario azteca. Y en segundo lugar por su ubicación, frente a la escalinata del Templo Mayor. Con el Tlaltecuhtli y las ofrendas que encontraron a su alrededor, los arqueólogos vieron por primera vez un espacio ritual de primer orden: el lugar del funeral de los gobernantes aztecas.

Imagen de la ofrenda 126, en cuyo fondo se encontraron las espículas de pepinos de mar.
Imagen de la ofrenda 126, en cuyo fondo se encontraron las espículas de pepinos de mar.Leonardo López Luján

Los biólogos de Solís tomaron las muestras de polvo y las colocaron frente al microscopio. Alrededor de las 11.00, uno de sus colaboradores recorrió los 10 metros que separan el laboratorio de su oficina y dijo: «Doctor, creo que encontré una espícula». Solís saltó de la silla y se dirigió al laboratorio. Las espículas, explica el investigador, son partículas microscópicas que le dan estructura al pepino. Solís miró a través del visor y encontró su regalo para el Día de Reyes. “Vi la muestra y … ¡Guau! Allí estaba la primera espícula de pepino de mar. Fue todo un evento. Sí, celebramos. Aplaudimos y saltamos de alegría ”, recuerda el biólogo. Fue la primera vez que los restos de pepinos de mar aparecieron en una excavación arqueológica en el mundo.

Los descubrimientos científicos son ventanas a la eternidad. Hipótesis que se verifican, evidencia que despeja dudas razonables. No es raro que los investigadores hablen sobre el momento en que gritan, verbalmente o no, eureka. Y por extraño que parezca y por muy felices que digan ser, su efusividad es ridícula junto a la de un aficionado de cualquier equipo de fútbol.

Cuando el paleoantropólogo Lee Berger, descubridor de una nueva especie de Australopithecus, escuchó de sus colaboradores sobre el descubrimiento de nuevos huesos en una cueva cerca de Johannesburgo en 2013, invitó a todos a una ronda de bebidas. En diciembre de 2012, el investigador Turi King, de la Universidad de Leicester, finalmente se enteró de que los restos encontrados meses antes en un estacionamiento de la ciudad pertenecían al único rey inglés perdido, Ricardo III. King dice que bailó «un poco» en el laboratorio. El año pasado, cuando las computadoras le dieron sentido a los datos y compusieron la primera imagen de un agujero negro jamás tomada, uno de los miembros del grupo de científicos que lo hizo, Katie Bouman, publicó una foto en Facebook frente a su máquina, con dedos de las manos cruzadas. A su lado, un compañero apareció agachado, como si estuviera mirando su zapato.

En el laboratorio de Solís, la celebración se redujo a compartir los “recalentados” que cada uno tenía de las fiestas navideñas. Restos de guisos de antaño. «Sí, fue una fiesta pequeña», dice el biólogo.

Con 52 años, Solís es uno de los pocos expertos en equinodermos del mundo: estrellas de mar, erizos, pepinos de mar … Le entusiasman. Comenzó a estudiarlos a los 18 años y ahora es el curador de la colección nacional de equinodermos de México, que se encuentra en el campus de la UNAM en la capital. “Los pepinos de mar son un alimento que te da un estatus social. Es como el champán ”, explica. «En Asia, las personas más ricas comen especies exóticas de pepinos de mar de otros países».

Espécimen de Isostichopus fuscus, uno de los pepinos encontrados en la ofrenda.
Espécimen de Isostichopus fuscus, uno de los pepinos encontrados en la ofrenda.Francisco Solis

Es una fiebre del pepino de mar. En China, un kilo puede costar 1.500 euros, si es la especie deseada. En España, la Policía ha descubierto redes de tráfico ilegal que van desde la costa de Cádiz hasta el gigante asiático. En algunos casos, los traficantes de hachís han pasado de contrabando equinodermos. En Yucatán, México, la sobreexplotación ha sido tal que hay subespecies de pepinos que se han extinguido y las autoridades establecieron vedas y capturas máximas por embarcación.

Es conocido el valor estimulante que se le atribuye al pepino de mar, algo que también ocurre con la vejiga de un pez, la totoaba, común en el Golfo de Cortés: las capacidades afrodisíacas de los biotopos mexicanos. Solís y su equipo pudieron sintetizar el péptido de los pepinos de mar que le da ese toque extra de energía. Incluso idearon cápsulas para vender en China y tratar de bajar la presión sobre los bancos de pepinos de mar en el mundo. Pero no funcionó. “No les gustó mucho, por la misma razón que es una cuestión de estatus”, argumenta la investigadora.

El monolito del Tlaltecuhtli, cuando fue encontrado en la Ciudad de México.
El monolito del Tlaltecuhtli, cuando fue encontrado en la Ciudad de México.Leonardo López Luján

Solís y sus colaboradores encontraron restos de hasta cuatro especies de pepinos de mar en la ofrenda del Templo Mayor. El biólogo duda que los gobernantes mexicas comieran pepinos de mar: los animales de la ofrenda no se comían. Aunque no hubiera sido extraño, considerando la diversidad que alcanzaron los banquetes imperiales en la época de Moctezuma Xocoyotzin. Pero no parece el caso. Y también esta ofrenda es de un tlatoani anterior, Ahuitzotl.

Entonces, ¿qué estaban haciendo los pepinos de mar en la ofrenda? Leonardo López Luján sostiene que es difícil saberlo, porque las fuentes históricas del siglo XVI no las mencionan y tampoco estaban representadas en el arte mexica. “Sin embargo”, agrega, “creo que la idea de los sacerdotes era depositar dentro de la caja de ofrendas para la diosa Tlaltecuhtli la mayor variedad de especies marinas para representar el inframundo acuático de la cosmovisión mexica: una feminidad y abundancia, de riqueza absoluta ”.

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