En España esto no es habitual, pero en USA cada vez que navegas compras unos 30 millones arboles de navidad vívidos. Muchas familias no sólo disfrutan de la planta natural dentro de su hogar, sino también del resto de aromas que crean. Este olor proviene de sustancias químicas llamadas compuestos orgánicos volátiles (COV). Sin embargo, sabes algo de lo que se está emitiendo y tienes un impacto en la salud.

«Nuestra nariz es un buen sensor químico», dice Dustin Poppendieck, ingeniero ambiental del Instituto Nacional de Estándares y Tecnología (NIST). “Sabemos que estos objetos emiten algo, por eso la pregunta es: ¿Qué tamaño tiene la fuente? Buscamos explorar qué sustancias químicas se emiten y en qué cantidady eso es en lo que pensamos en el contexto de otras fuentes de sustancias químicas en un hogar”, añade.

Para responder a esa pregunta, Poppendieck y sus colegas del NIST incriminaron a un asistente Douglas, un encargado de los árboles de Navidad, y lo vendieron como una cámara. Es mediodía la cantidad y tipo de COV emitidos durante 17 días. Investiguemos también estos compuestos orgánicos volátiles que reaccionan con otros componentes del aire interior para crear nuevos compuestos. Los hallazgos del equipo se publican en la revista «Interior Environments».

El colorido mural combinado con árboles de Navidad proporcionado por un grupo de apelación de VOC monoterpenos, que también se encuentran en ambientes, velos y algunos productos de cuidado personal. Al aire libre, las coníferas, el grupo de plantas que incluye la mayoría de los árboles de Navidad, liberan estos monoterpenos e influyen en la calidad del aire exterior. Pero se sabe poco sobre la cantidad de monoterpeno que se libera cuando se corta un árbol y se coloca en una casa.

Los estudios también deben tener en cuenta que los monoterpenos pueden reaccionar con el ozono. A la luz del sol, el ozono crea reacciones químicas medias con la luz y puede provocar síntomas como irritación grave. También reacciona fácilmente con otras sustancias químicas del aire para formar nuevos compuestos. Por tanto, los investigadores están interesados ​​en los efectos del ozono en presencia de un árbol de interior.

Se coloca dentro de una cámara ambiental controlada, desde donde se puede meditar sobre las sustancias químicas emitidas por el árbol en tiempo real. Utilizando una técnica que puede detectar compuestos orgánicos en el aire, conocida como espectrometría de masas por reacción de transferencia de protones (PTR-MS), se emitieron COV durante 17 días.

Para reforzar el realismo del experimento, los investigadores simulan una atmósfera doméstica. Decora el árbol con la típica iluminación de navegación. e incluiremos luces brillantes para imitar el ciclo día-noche. Voy a permanecer en la oscuridad durante 12 horas y voy a afinar el árbol todos los días. Introduce un área exterior con lo mismo que te mantendrá constantemente expuesto a sustancias químicas en el aire interior.

Los monoterpenos emiten los COV más abundantes del árbol. Los investigadores detectan 52 tipos distintos de monoterpenos. Alcanzarón en su punto máximo durante la primera jornada antes de disminuir significativamente al tercer día. La concentración se establece inicialmente al mismo nivel que un entorno agradable o una casa recién construida, antes de disminuir rápidamente hasta 10 veces su nivel original, asegura Poppendieck.

Por eso los investigadores inyectan ozono en la cámara para ver cómo afecta la química del aire interior. Descubra que el ozono reacciona con los monoterpenos, que forman subproductos como el formaldehído, otro tipo de COV, así como otras sustancias químicas reactivas. La concentración de monoterpenos disminuye aún más con la introducción de ozono, mientras que los niveles de formaldehído aumentan, lo que muestra un impacto en la química del aire interior. Sin embargo, la cantidad de formaldehído creado es relativamente pequeña, alrededor de 1 parte por mil millones. Las casas típicas de Estados Unidos tienen concentraciones de formaldehído que oscilan entre 20 y 30 partes por millón.

Para las personas sensibles a los COV, los árboles de Navidad podrían ser una posible causa de ojos y narices llorosos, especialmente cuando se coloca inicialmente en el interior. En este caso, sugiero a Poppendieck que abra una ventana cerca del árbol para reducir la exposición. Además, los árboles recién cortados se pueden dejar al aire libre o en un garaje durante tres días antes de volver a casa, ya que la intensidad de las emisiones disminuye naturalmente con el tiempo.

“Pero para la mayoría de las personas, esto no debería ser una preocupación importante. Vas a tener un árbol de Navidad en mi casa”, dice Poppendieck.

Los investigadores saben que el alcalde puede tener un árbol de Navidad vivo en la casa y esto podría convertirse en un ataque incendiario a la casa. «No te preocupes por tu árbol de Navidad todos los días», dijo.