Inflación: consejos latinoamericanos para Biden |  Opinión
Un suburbio pobre de Bogotá, Colombia, en 2020.
Un suburbio pobre de Bogotá, Colombia, en 2020.Mauricio Duenas Castañeda / EFE

Es fácil pasar por alto las lecciones que América Latina puede enseñar al mundo con respecto al manejo de las crisis económicas. Después de todo, ¿qué puede enseñar una región en la que una o más economías siempre están experimentando graves dificultades? Las crisis son la norma. De hecho, el principal problema de América Latina no es su inestabilidad económica crónica, sino la falta de capacidad que muestran sus líderes para aprender de la experiencia. Y su propensión a entusiasmarse con políticas públicas que, se sabe, siempre terminan mal. La necrofilia ideológica, el amor apasionado por las ideas muertas, reina entre los políticos y gobernantes de la región.

Esto, sin embargo, no significa que no haya lecciones latinoamericanas que valgan la pena ser tomadas en cuenta por países con economías avanzadas. De hecho, hay algunos consejos de la experiencia latinoamericana que el presidente Joe Biden y su equipo harían bien en tener en cuenta.

El primero es no faltar al respeto al déficit fiscal. La idea de menospreciar lo que sucede cuando un gobierno gasta mucho más de lo que recauda en impuestos tiene una larga trayectoria y es objeto de un feroz debate académico que no se ha resuelto. En 1932, John Maynard Keynes argumentó que las recesiones económicas pueden tratarse aumentando sustancialmente el gasto público. En 2002, el entonces vicepresidente de Estados Unidos, Dick Cheney, afirmó con suavidad que «el déficit no importa». El debate sigue vivo. En 2020, la economista Stephanie Kelton publicó un libro titulado El mito del déficit. En esto Mejor vendido, el economista heterodoxo explica por qué la llamada Teoría Monetaria Moderna sostiene que un gobierno que controla su moneda puede incrementar el gasto público tanto como quiera. Nuevamente: el déficit fiscal no importa.

Es obvio que el presidente Biden ha decidido apostar a que, efectivamente, el enorme aumento del gasto público que impulsa no va a causar daños colaterales a la economía. Más específicamente, está apostando a que no será inflacionario. O que tener algo de inflación no es nada grave. O que, en cualquier caso, esta subida de precios sea transitoria. Además, si se vuelve muy alta y prolongada, la inflación puede reducirse con los instrumentos de política económica de que dispone el Gobierno. Los economistas llaman a esto sintonia FINA, el ajuste fino de las variables económicas con el fin de frio una economía sobrecalentado debido al aumento del gasto público. Pero lo más importante, argumentan los defensores del gasto deficitario, es que la inflación ya no es un problema en las economías avanzadas. Durante décadas, quienes predijeron los dañinos brotes inflacionarios en Estados Unidos o Europa se han equivocado. Por tanto, es muy fácil ridiculizar a los economistas que han estado anunciando explosiones inflacionarias que no ocurren durante años.

Todas estas explicaciones que buscan mostrar la inflación como un problema que no existe han sido repetidas hasta la saciedad por presidentes latinoamericanos que han arrasado el gasto público, casi siempre con resultados desastrosos. Resulta que en esos países el déficit sí ha importado. Y mucho. La moneda se devalúa, el endeudamiento se dispara, las fugas de capitales, la inversión cae y, por supuesto, la inflación aumenta y sus efectos devastadores sobre los que menos tienen. Estados Unidos y otros países desarrollados tienen condiciones e instituciones que los hacen menos vulnerables a estos males. Pero no inmune. La complacencia que proviene de esta tolerancia a la inflación es peligrosa.

La experiencia de América Latina es que una vez arraigada en la economía (en precios, contratos, salarios y expectativas de la gente), la inflación es muy difícil de erradicar. Y eso sintonia FINA la economía a menudo falla. Y que los grandes aumentos del gasto público estimulan el despilfarro, la ineficiencia y la corrupción.

Es cierto que los países latinoamericanos no controlan su moneda, mientras que tener el dólar como moneda abre posibilidades para Estados Unidos que otros países no tienen. Pero aun así, el miedo a la inflación ya se hace sentir en el país. Una encuesta de revista Fortuna encontró que el 87% de los adultos estadounidenses están preocupados por la inflación. Larry Summers y Olivier Blanchard, dos de los economistas más respetados del mundo, creen que el enorme gasto propuesto por Biden será inflacionario. Los inversores privados están modificando sus carteras para hacerlas menos vulnerables a la inflación.

Si los entusiastas del gasto deficitario como Paul Krugman comienzan a cubrirse las espaldas, es hora de prestar atención a la experiencia latinoamericana. Este influyente premio Nobel acaba de escribir que, aunque no cree que la inflación sea un problema, “esto no significa que todo esté bien con el programa económico de Biden. De hecho, puede resultar demasiado ambicioso. «Traducción: puede ser inflacionista.

Cuando la economía de un país latinoamericano se desestabiliza, sus habitantes pagan las consecuencias. Cuando la economía más grande del mundo se desestabiliza, todos pagamos el precio. @moisesnaim

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