La búsqueda del origen de la pandemia de coronavirus está "paralizada", denuncian científicos de la OMS |  Ciencias

Un panel de científicos denunció hoy en una carta publicada en Naturaleza Que la investigación internacional sobre el origen de la pandemia de coronavirus está «paralizada». Y el tiempo de encontrar evidencia concluyente sobre dónde y cómo surgió el virus que ha matado a más de 4.5 millones de personas en todo el mundo «se está acabando», dicen.

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«Queremos hacer un llamado a la acción», explica a este diario la viróloga holandesa Marion Koopmans, miembro del panel de científicos reunidos por la Organización Mundial de la Salud (OMS) que viajó a China en enero para esclarecer el origen del SARS-CoV. -2. Koopmans firma la carta con el resto de sus compañeros en la que exigen que se lleve a cabo lo antes posible una segunda investigación en el país asiático que permita el libre acceso a los científicos a todos los datos sobre los primeros casos detectados en este país y también a los estudio de granjas donde el patógeno pudo saltar de animales a humanos por primera vez.

Casi dos años después, el origen de la pandemia sigue siendo un misterio. Se desconoce quién fue el paciente cero, cuánto tiempo ha habido infecciones específicas entre personas y qué animales actuaron como vehículo de las primeras infecciones. Esta investigación ha estado lastrada desde sus inicios por la polémica política, los intereses contrapuestos de las grandes potencias y las dificultades para realizar una investigación exhaustiva. Hace unas semanas, el país asiático rechazó rotundamente una segunda investigación internacional sobre este asunto.

El presidente de Estados Unidos, Joe Biden, acaba de recibir hoy, precisamente, el informe que encargó a sus servicios de inteligencia hace tres meses por la aparente falta de transparencia de China. Los detalles del documento aún no se han dado a conocer, pero parece que el espionaje estadounidense no ha podido determinar cómo comenzó la pandemia, según los informes. Los New York Times.

La OMS quiere crear un nuevo panel permanente de científicos para investigar el asunto. Los Estados miembros pueden proponer sus constituyentes. Estos pueden ser los que ya formaban parte del panel anterior u otros. Será un proceso que deberá ser discutido por todos los países de la organización y consensuado con China, que «probablemente» llevará demasiado tiempo para que la segunda investigación llegue a tiempo, advierte Koopmans.

El informe final del panel de científicos de la OMS, publicado en marzo, recibió duras críticas. También fue firmado por investigadores chinos que realizaron casi toda la recolección de muestras e información. Varios países europeos y Estados Unidos denunciaron que China había retenido información durante las cuatro semanas en las que Koopmans y el resto del panel visitaron los mercados de Wuhan -un posible primer foco de la pandemia- y centros de investigación desde los que el virus pudo llegar. escapar. otro posible comienzo de la plaga. El documento no proporcionó datos concluyentes sobre dónde surgió el coronavirus, pero sí aseguró que el origen animal era mucho más plausible.

Uno de los objetivos más urgentes es ir a las granjas donde se almacenaban los animales salvajes vivos.

«El equipo chino no ha querido compartir datos brutos, por ejemplo, sobre los 174 casos de infección detectados en diciembre de 2019 [los primeros de los que hay constancia en teoría], porque dicen que hay problemas de confidencialidad de los pacientes ”, escriben los científicos del brazo de salud de Naciones Unidas en su carta, publicada en Naturaleza. Pero los expertos ahora dicen que este es un tema secundario, ya que «está claro» que esos 174 casos no fueron los primeros, pero que probablemente el coronavirus se había estado propagando durante días o semanas antes de que las autoridades detectaran los primeros contagios.

Uno de los objetivos más urgentes para una segunda inspección es ir a granjas donde se almacenaron animales salvajes vivos y luego se vendieron en los mercados de Wuhan y otras ciudades, dice Koopmans.

En junio, un estudio advirtió que la venta ilegal de animales vivos en los mercados de Wuhan estaba generalizada. Entre ellos se encontraban mamíferos como el perro mapache que pueden contraer coronavirus y potencialmente transmitirlo a los humanos. «China ha cerrado estas granjas, pero no sabemos qué pasó con los animales, si todavía están vivos o han sido sacrificados», advierte Koopmans. “Tampoco sabemos quién trabaja en estas instalaciones y si los podemos encontrar para realizar las pruebas necesarias”, añade.

También es urgente buscar anticuerpos contra el coronavirus en bancos con muestras de sangre de habitantes de la región de Hubei, de la que Wuhan es la capital, y otras regiones vecinas tomadas en el segundo semestre de 2019. “Normalmente las muestras de estas encuestas serológicas se conservan dos años y luego se destruyen. El plazo está a punto de expirar ”, advierte Koopmans.

Otro objetivo sería realizar un estudio de cuatro nuevos virus aislados en marzo de 2019 a partir de excrementos de murciélagos relacionados con el SARS-CoV-2. Las muestras provienen de solo 400 especímenes de una pequeña área de Yunnan, a unos 1.800 kilómetros de Wuhan. Seis mineros de esta explotación sufrieron una neumonía severa luego de ingresar a la mina para limpiar las heces de estos animales. Tres de ellos murieron. Las autoridades sanitarias chinas sospecharon entonces que el culpable era un virus desconocido y organizaron campañas de muestreo científico. El autor principal de la investigación, el virólogo australiano Edward Holmes, lo resumió así: esta área es una «sopa de coronavirus» donde bien podría estar desarrollándose la causa de una futura pandemia.

Holmes acaba de publicar junto a otros prestigiosos expertos una reseña sobre el origen más probable de la pandemia. El trabajo destaca que no hay una sola prueba de que el virus haya salido de un laboratorio, especialmente del Instituto de Virología de Wuhan, donde se estaban estudiando algunos coronavirus de murciélagos. El trabajo, que se basa en la información sobre las primeras infecciones del informe de la ONU, muestra que no hay casos registrados en las instalaciones del laboratorio ni en sus alrededores. La mayoría de las primeras infecciones conocidas entre el 8 y el 16 de diciembre de 2019 y más allá aparecieron cerca de varios mercados de animales vivos de Wuhan. El trabajo también enfatiza que no hay evidencia de que el SARS-CoV-2 haya sido modificado en un laboratorio.

Ese trabajo explica que “aunque no se puede descartar por completo la posibilidad de una fuga de laboratorio y puede que nunca sea posible hacerlo, es una hipótesis muy poco probable en comparación con los frecuentes contactos entre animales salvajes y personas que se dan en este país. Si el origen animal de este virus no se investiga seriamente de forma colaborativa y exhaustiva, el mundo seguirá siendo vulnerable a futuras pandemias provocadas por estas actividades humanas ”. El antecedente más claro es el virus del SARS que surgió en China en 2002 y mató a casi 800 personas. Su origen más probable fueron las civetas y los mapaches criados en granjas para vender sus pieles.

“En esta era digital en la que casi todo está registrado, conocer el origen del virus es solo cuestión de tiempo. La única pregunta es cuánto tiempo llevará hacerlo «

Alina Chan, investigadora de Harvard y MIT

Alina Chan es una de las principales defensoras de que el virus podría salir de un laboratorio, hipótesis que no da igual ni mayor credibilidad que la de origen animal. En mayo, tras la publicación del fallido informe de la ONU, Chan firmó una carta con otros prestigiosos investigadores atacando a sus colegas y exigiendo «una investigación real» que tome en serio todas las posibilidades.

Chan explica a este diario que el panel de científicos de la ONU ha perdido credibilidad y no debería ser parte de una segunda investigación. También cuestiona su urgencia de hacerlo lo antes posible. “El rastreo de contactos de los primeros casos, la investigación de las cadenas de distribución comercial y las encuestas serológicas son una prioridad obvia”, explica. «¿Realmente este panel cree que China, que hace dos décadas logró determinar el origen del primer SARS con tecnología mucho más limitada, no ha realizado ya este tipo de investigación para proteger sus propios intereses nacionales?»

Esta científica de 32 años que trabaja en el prestigioso Instituto Broad de Harvard y el MIT ha aparcado su investigación en ingeniería celular y terapia génica para centrarse en el origen del SARS-CoV-2 y crear un sitio web público que siga su evolución genética. «Estoy seguro de que habrá una investigación seria con o sin la OMS», dice. “En esta era digital en la que casi todo está registrado, conocer el origen del virus es solo cuestión de tiempo. La única pregunta es cuánto tiempo llevará hacerlo ”, agrega.

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