La paradoja del calor extremo: las temperaturas suben, pero las muertes disminuyen |  Ciencia

España vive una paradoja sorprendente: las temperaturas suben, pero cada vez hay menos muertes por calor extremo. El epidemiólogo Julio Díaz (Madrid, 61 años) lo resume así: «No nos mata la bala, sino la velocidad de la bala». El proyectil de calentamiento está avanzando (la temperatura máxima diaria en verano aumenta alrededor de 0,4 grados cada década), pero el umbral más allá del cual el calor mata también se está moviendo: alrededor de 0,6 grados por década. «Cada vez se necesita más calor para que la gente muera», celebra el investigador. España corre más rápido que el misil.

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Díaz y su compañera Cristina Linares (Madrid, 43 años) dirigen la nueva Unidad de Referencia en Cambio Climático, Salud y Medio Urbano, creada en la Escuela Nacional de Salud del Instituto de Salud Carlos III, en Madrid. Sus datos muestran que, entre 1983 y 2003, la mortalidad aumentó un 14% por cada grado por encima de la temperatura considerada ola de calor, que en Madrid es de 36 grados, en Córdoba es de 40 grados y en A Coruña es de 26 grados. Entre 2004 y 2013, sin embargo, la situación cambió: la mortalidad aumentó menos del 2% para cada grado.

Los investigadores señalan un punto de inflexión. “En 2003 hubo una ola de calor brutal. En España murieron 6.600 personas en 15 días ”, recuerda Díaz. Fue el verano en el que los aficionados de París y Roma se agotaron. Aproximadamente 70.000 europeos murieron. Para evitar otra tragedia similar, el Ministerio de Salud lanzó un plan nacional con medidas preventivas en 2004, que se ha activado todos los veranos desde entonces. Algunas de las recomendaciones pueden parecer una perogrullada, como beber mucha agua y evitar la actividad física bajo el sol, pero funcionan. Ahora, las olas de calor matan a unas 1.300 personas al año, una cifra similar a la cantidad de muertes por olas de frío (alrededor de 1.050 al año).

El umbral por encima del cual el calor mata se mueve alrededor de 0,6 grados por década.

Linares recuerda la transformación vivida en España en las últimas décadas: crecimiento económico, modernización del sistema sanitario, rehabilitación de edificios, proliferación de climatización, creación de zonas verdes, campañas de prevención contra las altas temperaturas. España se está adaptando al calor extremo, pero la desventaja de correr delante de un proyectil es que ya no es posible frenar. Tienes que seguir corriendo. “Nos hemos adaptado, pero tenemos que mantener este ritmo durante los próximos 80 años. Ese es el desafío, si no queremos que el aumento de temperatura nos coma ”, dice Díaz.

Los cálculos del equipo de la Escuela Nacional de Salud apuntan a que, si se detienen las medidas de adaptación, en España casi 13.000 personas morirán cada año por olas de calor en el periodo 2050-2100. Si la población continúa su aclimatación actual, las muertes se limitarán a unas 1.400 por año, según las estimaciones de los investigadores. Díaz destaca que son cifras meramente indicativas: «Lo importante es que las muertes se multiplican por casi diez si no hay adaptación».

Uno de los objetivos de la nueva unidad es comprender lo que está sucediendo dentro de las ciudades, optimizar la adaptación y evitar que se cumpla esa profecía de 13.000 muertes anuales. El grupo ha comenzado investigando lo que ocurre en los distritos de Madrid. “Hemos visto que donde más gente muere es donde el nivel de ingresos es más bajo”, dice Díaz. Su trabajo muestra que las zonas más afectadas son Carabanchel, Puente de Vallecas y Tetuán. “Un ingreso bajo influye más que una población anciana”, destaca Linares. Es un fenómeno que se repite una y otra vez. El mapa de mortalidad barrio por barrio en España, coordinado por la Fundación Fisabio, mostró enormes desigualdades en el riesgo de morir por causas como cáncer de pulmón y diabetes en febrero, incluso a ambos lados de la misma calle, en función de la privación socioeconómica.

“No se trata solo de tener aire acondicionado. Para encenderlo hay que poder pagarlo ”, advierte Julio Díaz.

“No se trata solo de tener aire acondicionado. Para encenderlo tienes que poder pagarlo. Hay gente que no se lo pone porque no tiene dinero ”, dice Díaz. Sus estudios muestran grandes diferencias por provincias. El umbral más allá del cual aumentan las muertes por calor, la llamada temperatura mínima de mortalidad, ha aumentado 0,6 grados de media por década en España, pero en Córdoba la adaptación es mucho mayor: 1,8 grados por década. En Ciudad Real es al revés: la barra de peligro cae 0,27 grados por década. “Sabemos qué provincias se están adaptando al calor y cuáles no. Ahora tenemos que saber por qué ”, sentenció Díaz.

Los investigadores enfatizan que el calor no suele matar directamente. En el episodio de 2003, solo 140 de las 6.600 muertes se debieron a un golpe de calor. La mayoría de las muertes fueron de personas mayores con enfermedades subyacentes, agravadas por las altas temperaturas. Linares recuerda que algunos medicamentos, como los que se administran contra los síntomas de la enfermedad de Parkinson o el Alzheimer, pueden empeorar el síndrome de deshidratación y el golpe de calor.

“Los niños no se ven afectados por el calor porque sus condiciones fisiológicas son mejores que las de una persona mayor, pero también porque hay un padre y una madre que se cuidan de no deshidratarse. Si un abuelo vive solo en su casa, nadie sabe si se deshidrata o no ”, dice Linares.

El científico apunta uno de los principales objetivos del equipo: elaborar «un mapa de vulnerabilidad» que muestre los lugares de España que peor se están adaptando al calor extremo y que incluya los factores sociales, económicos y demográficos que explican este retraso. “Un mapa de vulnerabilidad es clave para poder actuar de vez en cuando sin ponernos las manos en la cabeza. Tenemos que anticiparnos a lo que, inevitablemente, vamos a sufrir ”, advierte Linares.

Los dos codirectores destacan que el cambio climático no se reduce a altas temperaturas: incluye sequías, inundaciones, aumento de polvo del Sahara en la atmósfera española por desertificación, contaminación por ozono troposférico, incendios forestales. “El problema del cambio climático no serán las muertes por calor. Esto va a ser insignificante ”, dice Díaz.

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