Los huesos de los muertos por la erupción del Vesubio cuentan lo que comían los antiguos romanos |  Ciencias

La erupción del Vesubio en el 79 d.C. fue tan explosiva que atrapó a muchos de los habitantes de Pompeya y Herculano en sus hogares, y murieron quemados o enterrados en la ceniza volcánica. Ahora, el estudio de los huesos de una veintena de ellos ha revelado lo que comían los antiguos romanos. Más allá de la relevancia del aceite, el vino y las aceitunas, han confirmado la gran importancia del pescado en su dieta. Por supuesto, especialmente para ellos: las mujeres comían más carne, leche y verduras.

Gran parte de la dieta mediterránea actual proviene de la época romana, pero los detalles de lo que comían entonces están atestiguados en escritos romanos, mosaicos y poco más. Ahora surge evidencia directa gracias al análisis de los huesos. Desde hace unos años se estudia el colágeno que queda en los restos óseos humanos para medir la presencia de carbono y nitrógeno, base de toda la materia viva. Las variaciones isotópicas de ambos elementos nos permiten conocer el origen animal o vegetal de uno y del otro (los isótopos son átomos del mismo elemento químico pero con diferente número de neutrones). Aunque el paso del tiempo, las causas de muerte o contaminación en el entierro pueden invalidar los resultados del análisis isotópico, en esta ocasión la ceniza volcánica ha conservado todos los detalles de la dieta de los antiguos romanos que quedaron atrapados en ella.

Al analizar el colágeno de sus costillas y los huesos del tarso de varios habitantes de Herculano, ciudad más cercana al Vesubio que Pompeya, un grupo de investigadores ha podido estimar la contribución de diferentes alimentos a la dieta de esa época. Lo primero que han visto es que era muy variado, como el mediterráneo actual. También han encontrado que las proteínas de origen animal (desde la carne hasta la leche) y las de los cereales tenían un mayor peso relativo.

Los hombres de Herculano comían un 50% más de pescado que las mujeres

La autora principal del estudio, la investigadora de las universidades de York (Reino Unido) y Roma Silvia Soncin, destaca el mayor hallazgo que han realizado: “Hemos visto que los hombres de Herculano obtenían hasta un 50% más de su proteína de pescados y mariscos que las mujeres. Además, también tenían una proporción ligeramente mayor de proteína de cereales. Mientras tanto, la mayoría de los obtenidos por las mujeres provienen de frutas y productos animales y vegetales de producción local ”.

Para Soncin, estas diferencias de género en la dieta podrían deberse a diferentes razones. “Creemos que los hombres tenían más probabilidades de acceder a los peces. Esto podría deberse a que tenían más probabilidades de estar directamente involucrados en actividades pesqueras y marítimas, ocupando generalmente posiciones más privilegiadas en la sociedad, y [los esclavos] Fueron liberados de la esclavitud a una edad más temprana (aproximadamente 30 años), lo que les brinda un mayor acceso a productos costosos, como el pescado fresco. Las mujeres, cuando eran esclavas, fueron liberadas más tarde (alrededor de 40 años), si lo hacían ”.

Este trabajo, publicado en la revista científica Avances de la ciencia, también permite comparar la dieta de los antiguos romanos con la mediterránea actual. “Hemos comprobado que, proporcionalmente, en Herculano se consumía mucho más pescado y marisco si lo comparamos con las poblaciones mediterráneas del siglo XX, aunque la cantidad de cereales y productos animales era similar”, detalla Soncin en un correo electrónico.

Queda por aclarar una pregunta: ¿El resto del imperio comió lo mismo que en Herculano? Se trataba de una pequeña ciudad costera del sur, lo que no debería tener mucho que ver con Augusta Emerita (Mérida), ubicada en el interior de Hispania, que le quitó la disponibilidad de pescado fresco. Pero muchas otras ciudades y colonias romanas estaban en la costa, comenzando por la propia Roma.

“En esta etapa no podemos decirlo. Ciertamente la Bahía de Nápoles [donde estaban Herculano y Pompeya] Fue un contexto particularmente afortunado para el Imperio Romano, ya que fue fundamental para su red de producción y comercio. Nos gustaría aplicar el mismo enfoque a otras comunidades romanas alrededor del Imperio en el futuro y ver si la dieta romana era realmente tan homogénea como se pensaba anteriormente (es decir, muchos cereales, verduras, frutas, legumbres y solo una pequeña cantidad de productos animales y peces) o si existen diferencias que puedan ser indicativas de su papel económico y político en el Imperio, pero también de su geografía y cultura local ”, concluye Soncin.

Más allá de lo que comían los romanos, el catedrático de la Universidad de Lleida Jordi Voltas destaca la otra gran aportación de esta investigación, que no es otra que la técnica empleada. Hasta ahora el estudio de los isótopos de carbono y nitrógeno se realizaba a escala proteica, de colágeno. Ahora han logrado reducir a los aminoácidos que componen cada una de estas proteínas. «Esto representa una mejora significativa en la confiabilidad de las estimaciones de la contribución a la dieta de los tres principales grupos de alimentos en humanos, cereales, proteína animal terrestre y proteína marina». Para Voltas, coautor de un estudio similar sobre la dieta de los íberos de la cultura El Argar, “la posibilidad de aplicar este enfoque experimental a otros contextos y épocas augura un fuerte avance en el conocimiento de las paleodietas y su evolución en el tiempo. y espacio ”.

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