Riviera Maya: Los colores de la Laguna de Bacalar se desvanecen sin protección ambiental

Petrona Castillo ayuda a la pequeña tienda de abarrotes de su hija en el centro del pueblo de Bacalar, en Quintana Roo. Los turistas vienen a comprar botellas de agua de camino al balneario para sumergirse en la icónica laguna, donde pagan 20 pesos para ingresar más otros 50 por una mesa protegida por una sombrilla. «Cuando yo era niña no teníamos que pagar, la laguna era nuestra y éramos libres para ir a cualquier parte», recuerda esta mujer de 76 años nacida en este municipio, que ha pasado de tener seis hoteles a 132 en solo ocho años. “Ahora la laguna es fea y verde, hace unos años no era así. Lo han estropeado ”, añade con pesar.

El corazón de Bacalar es su impresionante laguna de agua dulce de 40 kilómetros de longitud, un lugar único rodeado de manglares que llenaron las páginas de las revistas de viajes con sus siete colores de tonalidades turquesas. En los últimos años ha experimentado una explosión de turismo excesivo sin el apoyo de un plan de protección ambiental para salvar este delicado ecosistema. Además, el impacto de la deforestación, las tormentas tropicales que arrastran las aguas residuales de las alcantarillas desbordadas y la filtración de agroquímicos derivados de los campos aledaños, comprometen su capacidad de regenerarse cada vez que sufre un nuevo episodio de contaminación. En consecuencia, la laguna ha perdido sus tonalidades a una mancha verde y marrón, y los colores azules están en peligro de desaparecer. Vecinos e investigadores temen que nunca más sea la joya cristalina de la Riviera Maya que resistió el impacto del desarrollo urbano en la región como el que marcó Cancún o Tulum.

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Levith Fuentes salpica en un agua turbia y verdosa en el centro de la laguna con sus dos hermanos. Han venido a visitarnos como todos los años para ver a un familiar. “¡Los vi! Llegué a contar los siete colores hace unos cinco años, pero ahora solo quedan dos ”, dice. El paisaje que ha atraído a su familia aquí es único en el mundo. Es el cuerpo de agua dulce más grande del estado. Forma parte de un sistema de humedales conectados al sur de Quintana Roo en uno de los últimos vestigios del Caribe mexicano sin masificación. Rodeado de cenotes, el agua cristalina de la laguna alberga otro tesoro como ningún otro: los estromatolitos, construcciones de arrecifes de agua dulce microbianos que representan los signos de vida más antiguos de la Tierra. Las postales raídas por el sol de ese paisaje todavía empapelan las calles de Bacalar con anuncios de Excursiones en motos de agua, barcos o excursiones para hacer tubo respirador. Pero cuando llegamos a la orilla, la escena es muy diferente.

Un turista se lanza al agua en el Balneario Mágico Ejidal de la laguna de Bacalar, el 17 de mayo.
Un turista se lanza al agua en el Balneario Mágico Ejidal de la laguna de Bacalar, el 17 de mayo.Gladys serrano

Para Sara Cuervo, coordinadora regional del Consejo Civil Mexicano para la Silvicultura Sostenible (CCMSS), las causas del deterioro del paisaje son diversas. El crecimiento de la agroindustria que ha deforestado la selva y contaminado el suelo y el acuífero con pesticidas. También jugó un papel importante el aumento de asentamientos urbanos con la construcción descontrolada de hoteles en la cabecera municipal y en las orillas de la laguna. Todo ello, acompañado de un desagüe insuficiente y obsoleto. “Varias casas costeras no cuentan con un sistema de manejo de alcantarillado y algunas tienen desagües que desembocan directamente en la laguna”, detalla. El aumento de nitratos, fosfatos y materia orgánica favorece el crecimiento de algas. Paralelamente, la descomposición que realizan las bacterias provoca anoxia (falta de oxígeno), que impacta directamente en la calidad del agua en un proceso llamado eutrofización.

El año 2020 fue una temporada de huracanes inusualmente activa y fue la última gota para este ecosistema frágil y ya contaminado. Las lluvias torrenciales de la tormenta Cristóbal canalizaron torrentes de agua hacia la laguna que trajeron fertilizantes y pesticidas de los cultivos que se extienden hasta Campeche. El desbordamiento de la alcantarilla sacó las aguas residuales y fluyó hacia la laguna. “Fue una descarga inusual que hizo que la Laguna de los Siete Colores se convirtiera en una laguna negra. Este fenómeno no es frecuente, ha sucedido en años anteriores y ella sola se recuperó, solo entonces no hubo presión y la contaminación que existe ahora ”, puntualiza. «La eutrofización perjudica la capacidad de recuperación», agrega. Casi un año después, la laguna no se ha recuperado por completo.

A pesar de ser un paisaje muy delicado y estar sujeto a diversos riesgos de contaminación, Bacalar no cuenta con un programa de protección ambiental para preservar la laguna y controlar los daños a su entorno. La última propuesta, que trataba de convertir el área en un Área Natural Protegida (ANP), fue rechazada por los grupos civiles y empresariales y los ejidos, las familias -en su mayoría de origen maya- que poseían estos territorios luego de la reforma agraria de la Revolución Mexicana. . Los ejidatarios temen perder la capacidad de administrar sus tierras, como sucedió cuando algunas tierras en Dziuché, en el norte del estado, fueron declaradas Área Natural Protegida, sin el consentimiento de los propietarios. También disuadió a los ejidos la noticia de la privatización de la tierra por parte de funcionarios y empresarios que cooptaron a los habitantes locales aprovechando las lagunas legales para apoderarse de espacios con gran potencial turístico y urbano.

Vista aérea del balneario 'Cocalitos' en la laguna de Bacalar, donde se encuentran las estructuras minerales conocidas como estromatolitos.
Vista aérea del balneario ‘Cocalitos’ en la laguna de Bacalar, donde se encuentran las estructuras minerales conocidas como estromatolitos.
Gladys serrano

Luis Falcón, investigador en Ecología Bacteriana de la Universidad Nacional Autónoma de México, coincide en que la ANP «no es la solución mágica», ya que si proteges la laguna de forma aislada «estás cometiendo un gran error». “Una ANP no cambia los modelos agrícolas, no detiene la tala de árboles en una zona que es una de las más deforestadas de Quintana Roo, no pone baños en las casas conectadas a alcantarillado ni protege los estromatolitos de los turistas que se suben a la cima para hacer fotos ”, enumera. Sin embargo, insiste en que se necesita un plan de protección lo antes posible. Sobre todo porque el proyecto del Tren Maya del presidente Andrés Manuel López Obrador anunció un acceso más fácil para que alrededor de 3.000 turistas puedan visitar Bacalar todos los días. “El desarrollo masivo de grandes cadenas hoteleras que se da en Cancún y el norte no se ha dado en el sur. Son zonas propensas a inundaciones y no se puede hacer el mismo desarrollo, pero a la gente no le importa ”, asegura.

Falcón conoce bien la laguna. Vino por primera vez en 2004 para hacer una tesis de maestría. Entonces, el nivel de nitrógeno en el agua cristalina era tan bajo que no se podía detectar en sus medidores. Desde entonces ha viajado tres veces al año para seguir monitoreando y ha visto el crecimiento drástico y acelerado de sustancias en el agua. “Llevamos años diciendo que los niveles de nitrógeno y fósforo están aumentando”, dice indignada. “Solicité la ANP en 2017, pero necesitaba el consenso social de la comunidad de Bacalar. Trabajamos en esta propuesta durante años y no prosperó, nunca salió de las oficinas porque no quieren un estatus de protección para la laguna ”, agrega. Aún así, no se rinde. Se está solicitando que la laguna se una a los 142 sitios designados como Humedales de Importancia Internacional (sitios Ramsar) en México. Pero Falcón teme que el compromiso de conservación se demore al ritmo de deterioro del ecosistema.

Mientras llega el plan de protección, la organización Agua Clara ha llenado el vacío de información sobre si la laguna es segura para bañarse luego de repetidos episodios de contaminación. Sus monitores reflejan que los niveles de E. colli detectados después de las descargas de aguas residuales se han revertido. Sin embargo, la organización advierte que ahora que ha vuelto la temporada de lluvias, las alcantarillas volverán a desbordarse. “El crecimiento de Bacalar, que ha pasado de tener 9.000 habitantes en 2005 a 40.000 en el último censo, no ha ido acompañado de una mejora en su sistema de drenaje”, explica Jorge Trejo, socio fundador de Agua Clara y vocero. “Hay gente que quiere pretender que ya se recuperó la laguna para atraer turismo, pero no es cierto. Apenas hemos logrado recuperar el color en apenas el 25% de la extensión total de la laguna ”, dice.

Un barco turístico navega por la laguna el 17 de mayo.
Un barco turístico navega por la laguna el 17 de mayo.Gladys serrano

El daño a la laguna es obvio a simple vista, pero Falcón sospecha que el mismo fenómeno de contaminación está ocurriendo a nivel subterráneo en los acuíferos que abastecen el área. Ella, junto a la comunidad de investigadores que trabajan en Bacalar, temen que el año 2020 sea la “nueva realidad de la laguna”. Con el cambio climático, el fenómeno de Las Niña se incrementará en el Pacífico, provocando más huracanes y más inundaciones en los trópicos, haciendo que la laguna sea vulnerable a más descargas de agua contaminada. «El mundo asocia a Bacalar con los colores de la laguna, si seguimos así sin un plan de protección, ¿quién querría ir a un charco verde que huele a podrido?»

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