'Tupandactylus navigans': una redada en Brasil rescata el único fósil completo de un reptil volador casi desconocido |  Ciencias

Los investigadores no podían creer lo que estaban viendo. En Brasil, una parte importante de los fósiles encontrados se venden y exportan ilegalmente a Europa y Estados Unidos.En los últimos años, las autoridades han querido combatir este saqueo y, en 2013, la Policía Federal entregó a la Universidad de São Paulo 3.000 muestras. incautados en una redada contra este tráfico de fósiles, para su análisis y catalogación. La sorpresa de los investigadores fue enorme cuando descubrieron una copia completa de Tupandactylus navigans, una especie de reptil volador del Cretácico (hace entre 145 y 66 millones de años). Hasta el momento, las muestras que habían encontrado solo nos permitían conocer detalles sobre el cráneo de estos animales.

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Esta especie, la Tupandactylus navigans, pertenece a la familia de los tapejaridos, un subgrupo de pterosaurios. Estos reptiles voladores pertenecen al Cretácico Inferior y se caracterizan por tener enormes crestas. En Brasil, sus fósiles son abundantes, pero la mayoría son solo cráneos, lo que dificulta el estudio en profundidad de este grupo. Sin embargo, el ejemplar encontrado tras esta incursión se encuentra en muy buen estado de conservación. Según Victor Beccari, investigador de la Universidad de São Paulo y uno de los autores del estudio, por correo electrónico, el individuo tiene “más del 90% de su esqueleto y restos del tejido blando de la cresta de la cabeza y un pico. queratina, similar a la que se encuentra en las aves modernas ”.

El esqueleto tiene más del 90% de los huesos, restos del tejido blando de la cresta y un pico de queratina.

El fósil está dividido en seis grandes piedras cortadas a propósito y que encajan perfectamente entre sí. Esta división tiene la misma forma que se utiliza en las canteras de la Formación Crato, una zona muy rica en sedimentos fósiles en la que conviven explotaciones comerciales y paleontológicas. En este caso, las piedras posiblemente fueron cortadas para venderlas para la construcción, hasta que notaron la presencia de este fósil. Además, las características de las rocas confiscadas corresponden a los lechos calizos de la zona, lo que lleva a los investigadores a ubicar su origen en la región. Aun así, los expertos creen que será muy difícil encontrar la ubicación exacta. Esta zona es conocida por la gran cantidad de restos fósiles encontrados en los últimos años, con un altísimo nivel de conservación gracias a los materiales de la zona.

Imagen del fósil completo de 'Tupandactylus navigans'.
Imagen del fósil completo de ‘Tupandactylus navigans’.

El estudio, publicado en la revista Más uno, ha permitido conocer en detalle las características físicas de esta especie. Medía más de 2,5 metros de envergadura (desde la punta de un ala a la otra) y hasta un metro de altura, aunque casi la mitad de la altura correspondía a la cresta. Con estas proporciones, sumadas a un cuello largo, los investigadores sospechan que el animal no podría volar largas distancias. «El esqueleto muestra diferentes adaptaciones para tener un despegue poderoso, que el animal podría haber usado para huir rápidamente de los depredadores», dice Beccari. De esta manera, el Tupandactylus se vería obligado a hacer la mayor parte de su día a día en tierra firme. «Esto significa que este animal podría alimentarse de material vegetal duro, como semillas, piñas o frutos duros», considera el investigador.

Tenía más de 2,5 metros de ancho y hasta un metro de alto, aunque casi la mitad de la altura correspondía a la cresta. Su cuello largo y sus proporciones le dificultaban volar grandes distancias.

Francisco Ortega, paleontólogo de la Facultad de Ciencias de la UNED, considera que el nivel de conservación nos permitirá conocer en profundidad esta especie y algunos grupos cercanos. “Este descubrimiento introduce un elemento muy conocido dentro de los tapejarids, que le permite interpretar elementos que no están tan bien conservados de [grupos de] alrededor ”, asegura. “Es como una ola de información que afecta a todos sus vecinos y luego nos permite mejorar enormemente la comprensión de un grupo específico”, concluye. Jesús Marugán, catedrático de la Unidad de Paleontología de la Universidad Autónoma de Madrid, destaca la calidad «excepcional» de la conservación y considera que puede ayudar «a conocer detalles de la biología profunda de estos fósiles que de otro modo no conoceríamos». “No me extrañaría, aunque no han dicho nada, si pudieran entrar al sistema nervioso central, al cerebro”, aventura el experto. Como curiosidad, este ejemplar es un pariente muy cercano de la Europejara olcadesorum, especie cuyos restos se han encontrado en el yacimiento de Las Hoyas, en Cuenca (Castilla-La Mancha).

Las pruebas futuras permitirán al equipo de Beccari conocer más detalles sobre la especie y confirmar muchas de sus sospechas. “Se utilizará un análisis 3D del cráneo para estimar la fuerza de la mordida y comprender qué tipo de alimentación fue. El modelo 3D del cuerpo puede ayudarnos en un estudio aerodinámico más preciso para probar nuestra hipótesis sobre las capacidades de vuelo de este animal. Además, ya se está estudiando el tejido blando de la cresta para comprender su conservación y quizás incluso su coloración. La idea es usar luz ultravioleta para ver si hay algún patrón de color en la cresta ”, enumera.

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